Directeur Carola Bos: ‘IBM Groningen nog lang niet uitgegroeid ’

‘Wat ik het allermooiste aan mijn functie vind? Nou, daar moet ik even over nadenken, want dat wordt lastig kiezen!’, zegt Carola Bos, director operations van IBM in Groningen. Voor het eerst moet ze even peinzen tijdens ons gesprek, waarin ze tot nu toe telkens snel, alert en gedecideerd antwoordt. Maar nu valt ze heel even stil. Om te vervolgen: ‘Het leukste hier bij IBM in Groningen is dat ik werk in een inspirerende omgeving, met jonge mensen, die mij op hun manier ook weer scherp houden. De dynamiek hier in dit bedrijf, dat is echt supertof! En daar komt ‘Groningen’ nog bij: ik vraag mij af of het in andere steden ook wel zo goed gelukt zou zijn om in korte tijd vanuit het niets een bedrijf op te zetten, met nu al 125 hoog opgeleide medewerkers. Dat dat in Groningen is gelukt, komt omdat hier veel zaken samen kwamen: een groot aanbod aan hoog opgeleide mensen, korte lijnen en ook overheden die ons zeer welkom hebben geheten en ons waar mogelijk hebben geholpen. We zijn hier nu inmiddels zo goed gesetteld dat we ons kunnen opmaken voor nog verdere groei en uitbreiding in het Noorden.’

Carola Bos (41), woonachtig in het Friese Aldeboarn, heeft een uitdagende baan. Als director operations zorgt ze voor de dagelijkse aansturing van de nieuwe vestiging van IBM in Groningen, samen met collega Johan van der Stel, de managing director, die meer verantwoordelijk is voor de verkoop. Carola moet er voor zorgen dat alles reilt en zeilt in dit bedrijf, dat in juli 2013 in Groningen van start ging. Ze had, voordat ze gevraagd werd om in Noord-Nederland een IBM vestiging op te zetten, haar sporen binnen het bedrijf al wel verdiend. Ze werkt al vijftien jaar bij IBM. Is qua opleiding geen IT-specialiste, maar heeft de titel ‘master business administration’. Carola Bos begon haar loopbaan na haar studie in de uitzendbranche om vervolgens over te stappen naar IBM. Daar werkte ze bij de afdeling Application Management Services en was ze verantwoordelijk voor grotere klanten. In die functie werkte ze ook anderhalf jaar in Groningen als programmamanager voor KPN.

Maar in het jaar 2012 vroeg IBM haar of ze wilde helpen bij het opzetten van een lokaal services centrum in de Benelux. Waar die gevestigd zou moeten worden, dat was toen nog niet bekend. ‘Uiteindelijk bleven er uit de voorselectie twee steden over: Groningen en Eindhoven. Dat Groningen in beeld kwam, had alles te maken met de grote poul aan talenten, dankzij de noordelijke onderwijsinstellingen als de RUG, de Hanzehogeschool of de Hogeschool Stenden. Eindhoven was dus eerst ook nog een serieuze optie, maar die viel uiteindelijk af omdat daar een enorme ‘war of talent’ is. Alle grote bedrijven daar vissen in dezelfde vijver. Dus kozen we voor Groningen, waar we ons bovendien ontzettend welkom voelden. Men was bereid ons aan alle kanten te helpen.’

En zo kwam het dat IBM een services centrum kon openen aan het Gedempte Zuiderdiep, in hartje stad. Het zou het ‘IBM Services Center Groningen’ (ISC) worden, waar tal van nieuwe diensten voor grote en kleine klanten uit heel Europa worden ontwikkeld. De bedoeling was dat de Groningse vestiging zich met name zou richten op klanten in de Benelux. Maar IBM transformeerde zich, en de markt veranderde. Daardoor blijft IBM vanuit Groningen actief voor klanten in heel Europa, maar ook voor bedrijven in Noord-Nederland. Wel veranderde IBM in Groningen van een services center tot een ‘Client Innovation Center’: de medewerkers helpen opdrachtgevers bij innovaties in het bedrijfsproces. Aanvankelijk startte IBM in Groningen met enkele tientallen medewerkers, maar inmiddels zijn het er al zo’n 125.

Slimme computer geeft antwoord

In juni van dit jaar werd aan het Zuiderdiep de ‘IBM Interaction Studio’ geopend. ‘Dat is echt een prachtige voorziening. We helpen er de klant om een oplossing te vinden voor een probleem, waarbij we alle ervaringen van medewerkers van het bedrijf van de opdrachtgever en van hun klanten in de oplossing willen betrekken. We hebben er alles op het gebied van visual design en usability. IBM is een full service IT company: wij leveren diensten en ook mensen die eindproducten maken zoals apps. Maar we kunnen apps of webportals ook voor hen onderhouden. Onze kracht is dat we zowel hardware, software als diensten leveren.’

‘Daarbij komt dat IBM als wereldconcern enorm heeft geïnvesteerd in research & development. Dat heeft bijvoorbeeld geleid tot iets heel nieuws: Watson. Dat is een computer die op alle vragen antwoordt. Hij is zo ontwikkeld dat hij natuurlijke taal kan interpreteren. Enige tijd geleden werd Watson getest tijdens de in de Verenigde Staten populaire televisie kennisquiz ‘Jeopardy’, waaraan werd deelgenomen door de beste spelers ooit. Die wedstrijd werd glorieus gewonnen door de Watson.’

‘Ik denk dat dat een beetje de toekomst is in de digitale wereld: ‘cognitive computing’, waarbij hersenen als het ware worden gespiegeld of nagebootst in een cognitief systeem. Watson is gebouwd volgens hetzelfde leerproces dat we als mens hebben – door de kracht van cognitie te spiegelen. Wat dit proces drijft, is een gemeenschappelijk cognitief raamwerk dat de mens gebruikt om haar besluitvorming te vormen: observeren, interpreteren, evalueren en beslissen. Daarbij worden dus zoveel mogelijk ongestructureerde data in Watson opgeslagen. Zo kun je bijvoorbeeld ‘Watson’ toepassen speciaal voor artsen. Of voor financieel deskundigen. Je stelt dan een vraag aan Watson en hij geeft dan het antwoord op basis van de verschillende variabelen die je hebt ingegeven wat de arts helpt bij het vormen van een gepersonaliseerd behandelplan. Of – een ander voorbeeld – Watson geeft prachtige analyses van je bedrijf, met voorspellingen van toekomstige ontwikkelingen.’

Noorden

De medewerkers van IBM aan het Gedempte Zuiderdiep zijn momenteel dus actief voor klanten uit heel Europa. Maar er zijn zeker ook klanten uit het Noorden bij. ‘Zelf houd ik me niet bezig met verkoop. Maar mijn collega Johan van der Stel en ik onderhouden wel contacten met noordelijke organisaties. We willen ons hier als bedrijf helemaal thuis voelen, daarom is een goed netwerk ook in het Noorden voor ons natuurlijk uiterst waardevol.’ Het bericht over de komst van IBM naar Groningen werd door bijna iedereen juichend ontvangen. Alleen enkele ondernemers uit de online sector in Groningen waren iets minder enthousiast. Zij zagen IBM ook als een bedreiging, als een nieuwe concurrent op de arbeidsmarkt. Carola Bos vindt die angst niet terecht.

‘Omarm ons nou! Het is denk ik toch alleen maar mooi wanneer zich in het Noorden zo’n bedrijf als het onze vestigt, het maakt de IT-sector alleen maar sterker. Ik denk dat het feit dat IBM hier al zat Groningen interessanter maakte voor Google, dat dus vervolgens ook besloot om zich in de provincie, in de Eemshaven, te vestigen.’

Groei aantal medewerkers

De klanten van IBM zijn vooral grote partijen uit de Benelux, maar ook uit Engeland, Zweden, Denemarken of Zwitserland. Vaak komen vertegenwoordigers van die bedrijven naar Groningen, en volgens Carola Bos is dat internationale bezoek vaak blij verrast over Groningen. Ze zien het als een mooie, actieve stad. ‘Een mooier visitekaartje dan Groningen kunnen we niet krijgen. En voor ons is het mooi wanneer we de stad zo op de kaart kunnen zetten’, aldus Carola Bos, die zelf geboren en getogen is in Zaandam.

Nog dit jaar hoopt IBM in Groningen het aantal medewerkers te kunnen laten groeien naar 160 á 170. Maar op termijn zou de Groningse vestiging zelfs nog kunnen doorgroeien tot 350 á 400 medewerkers, of misschien zelfs nog meer. ‘Het is een heel veelzijdige functie, zeer uitdagend bovendien. Eigenlijk run je hier je eigen bedrijf. Maar soms is het wel lastig wanneer je alle ballen tegelijk in de lucht moet houden. Wat weer heel mooi is, is dat je vanuit je eigen filosofie en je eigen inzicht kunt werken.’

‘Ik heb in mijn functie met alle aspecten van het bedrijf te maken: financiën, recruitment, dagelijkse operatie of aansturing van teams. Je raakt alle aspecten aan om een nieuw bedrijf neer te zetten. Een van de grootste uitdagingen was en is dat je met niks begint, en na een tijdje 125 medewerkers hebt. Verder moet je continu nadenken over vernieuwing, nieuwe processen, mensen ondersteunen: je bouwt aan een organisatie die steeds groter wordt. Daar komt bij dat we ook onderdeel zijn van IBM international, dus dat we ook op internationale niveaus discussies mee voeren.’

‘Senioren zijn onmisbaar’

‘Wat ik de afgelopen twee jaar geleerd heb? Dat ik vanaf de beginfase ook meer aandacht had moeten hebben voor senioren. De opdracht was om een organisatie neer te zetten die lean and mean zou zijn. Dan denk je al gauw dat je dat het beste kunt bereiken door jongeren in dienst te nemen. Maar achteraf gezien zou ik dat toch anders doen. Ik zou meer investeren in senioriteit, ik bedoel: mensen met minstens vijf jaar werkervaring. Je hebt senioren nodig om teams te leiden en om kennis te delen.’

Uitdaging

‘Mijn grootste uitdaging voor de komende jaren is om de gewenste groei te realiseren. De doelstellingen zijn significant. Op Europees niveau is bepaald dat de focus moet komen te liggen op regionale CIC’s, zoals de onze in Groningen. En daarom verwacht ik dat we de komende vijf jaar verder kunnen uitgroeien tot hogere aantallen medewerkers als eerder genoemd. Ik zie het als een persoonlijke uitdaging om dit vorm te kunnen geven. Zo zullen er steeds volgende fases komen qua professionalisering. We zijn nu een jonge, energieke en enthousiaste organisatie. De vraag is of het lukt: of je straks net zo’energieke en dynamische organisatie kunt behouden als je met grote aantallen medewerkers bent. Gezellig, leuk, energiek en innovatief blijven, ondanks je grootte: dat wordt de grote uitdaging!’

Toekomst en Watson

De afgelopen jaren is er zeer veel veranderd in de digitale wereld. Opmerkelijke innovaties, waar de consument nu nog weinig weet van heeft, dienen zich ook al weer aan. Bij IBM denken ze intensief mee over die digitale innovaties. Wat zullen belangrijke innovaties zijn, de komende, pak weg, vijf jaar, in de ogen van Carola Bos? ‘Vijf jaar is wel een hele lange tijd, er kan zeer veel veranderen. Maar ik denk wel dat vernieuwingen zoals Watson waar we nu aan werken, een grote impact zullen hebben op het bedrijfsleven. Vroeger was ict voor bedrijven een kostenpost, maar nu is het instrumenteel en overal verkrijgbaar. Ik denk dat in de toekomst intelligente systemen zoals Watson, steeds meer een significante plek zullen innemen in organisaties.’

‘Om een voorbeeld te noemen: momenteel zijn we voor medisch advies afhankelijk van de dokter. Over een paar jaar krijg je met behulp van ‘Watson’ niet zo maar een algemeen advies, maar een advies specifiek toegepast op jouw persoonlijke situatie, rekening houdend met je leeftijd, achtergrond en alle andere over jou bekende gegevens en medische geschiedenis. Ik denk dat deze intelligente systemen ook intensief gebruik zullen gaan worden in de marketing en op tal van andere plekken in het bedrijfsleven. Maar welke ontwikkelingen er ook gaan komen: het is toch prachtig dat wij daar hier in Noord-Nederland ook over mee kunnen denken?!’

 

 

 

 

Tags (categorieën en branches)Carola BosIBM GroningenIT

Geef een reactie