Erik Meems, Century Autogroep: groot worden door normaal te doen

‘Hier heb je de sleutel, en maak er wat moois van…!’ Deze aanmoediging kreeg Erik Meems nadat hij afgelopen zomer tot overeenstemming was gekomen over een meerderheidsbelang in een van de bekendste autobedrijven van Noord-Nederland, de Century Autogroep. Dat bedrijf is dealer in de provincies Groningen en Drenthe van de merken Audi, Volkswagen, Volkswagen Bedrijfswagens, Seat en Škoda. Ook Autobedrijf Tjeerdsma nam hij toen over.

Het sinds de twee overnames nieuw gevormde bedrijf heeft zeventien vestigingen in Groningen en Drenthe, waarvan twaalf showrooms. Bij de nieuw gevormde Century Autogroep werken nu zo’n 385 mensen. Erik Meems (38) was al twee jaar algemeen directeur van de Century Autogroep maar sinds de overname is hij nu dus ook grootaandeelhouder. Dealergroep Pon, van wie hij de aandelen van de Century Autogroep overnam, heeft nog een minderheidsaandeel.

Je zou kunnen denken dat de nieuwe, relatief jonge eigenaar misschien wat zenuwachtig zou kunnen zijn, met een dergelijke grote verantwoordelijkheid op zijn schouders, in een tijdperk dat de autoverkoop in Nederland toch niet bepaald floreert. Maar nee, niet Erik Meems. Wanneer we hem spreken in het Century Audi-pand in Groningen maakt hij een kalme, ontspannen indruk. ‘Natuurlijk ben ik wel eens zenuwachtig geweest door de overnames. Maar ik sta er gelukkig niet alleen voor want ik heb een zeer ervaren managementteam achter mij staan en gemotiveerde medewerkers en ik was al enige tijd algemeen directeur. Ik heb alleen mijn loondienstverband verruild in de positie van zelfstandig ondernemer.’

‘Maar het is natuurlijk wel een grote uitdaging, en het geeft vooral een vrij gevoel. De bottom line is dat ik steeds mezelf ben gebleven en ook vast van plan ben om dat te blijven. Verder is er niet zo veel veranderd, maar ik geef heel eerlijk toe dat ik het wel fantastisch vind dat dit op mijn pad is gekomen’, zegt Meems.

Het loopt tegen het middaguur wanneer Entrepreneur Magazine Erik Meems interviewt. Terwijl om ons heen in de showroom auto’s staan te stralen waar iedere autoliefhebber van loopt te watertanden, pakt Meems een door hem zelf klaar gemaakt lunchpakketje uit zijn tas, en neemt even de tijd voor wat bruin brood. Het lijkt typerend voor Erik Meems: hij heeft het te druk om uitvoerig ergens te gaan lunchen, maar heeft ook geen behoefte om chique te gaan doen met alle opgestelde Volkswagens en Audi’s om zich heen.

ErikMeems-Century1

‘‘Doe maar normaal’, dat is wel zo’n beetje mijn credo. Als u mij vraagt hoe het is om nu directeur-grootaandeelhouder te zijn, dan hoor je mij geen verhaal afsteken over ‘een jongensdroom’ die in vervulling is gegaan of ‘een ideaal’ dat is bereikt. Nee: je moet gewoon je ding doen, mazzel hebben, kansen krijgen. Als nuchtere Groninger uit Mussel heb ik geen enkele behoefte om de zaken mooier te maken dan ze zijn. Het is en blijft gewoon heel hard werken. Maar nu dan wel met een wat grotere vrijheid’, aldus Meems.

Maar hoe nuchter hij ook is over datgene dat hij heeft bereikt: hij is wel zeer gedreven en voelt zich met hart en ziel verbonden aan de autobranche. En dat al sinds zijn twaalfde jaar. Erik Meems komt niet uit een traditioneel ondernemersnest. Hij is geboren en getogen in Mussel; zijn vader werkte op het gemeentehuis, zijn opa was landbouwer. In Groningen ging hij naar de middelbare school en vervolgens naar de Hanzehogeschool om werktuigbouw te studeren. Vervolgens studeerde hij nog twee jaar technische bedrijfswetenschappen.

‘Al op jeugdige leeftijd maakte ik kennis met het autovak, want al vanaf mijn twaalfde jaar werkte ik bij autobedrijf Ernst Tempel in Musselkanaal waar ik tal van klusjes deed. Ik kwam toen ook al wel eens bij Century, maar het kwam nooit bij mij op dat ik daar later eigenaar van zou kunnen worden. Ik dacht sowieso toen nog niet zo na over mijn toekomst.’

Volkswagen Emden
Voor zijn afstudeeropdracht op de HTS kon hij aan de slag bij Volkswagen in Emden. Zijn afstudeeropdracht bedrijfswetenschappen aan de RUG kon hij doen bij Pon in Leusden. ‘Dat was toen niet eens mijn eerste keuze, maar toen ik daar terecht kwam was het wel direct raak: het klikte meteen. Het was een mooie combinatie van techniek en zakendoen waar ik mee te maken kreeg. Techniek heeft me altijd gefascineerd en dat is nog steeds zo’.

Voor zijn afstuderen had hij bij Pon een scriptie geschreven met wat organisatorische aanbevelingen. ‘Leuk verhaal heb je geschreven! Ga het ook maar uitvoeren’, zo kreeg hij te horen, en hij kreeg er tot zijn verrassing meteen een baan aangeboden. Aldus kon hij eerst zes jaar ervaring opdoen bij Škoda, en vervolgens zes jaar op de sales-afdeling van de Volkswagen-importeur.

In het jaar 2012 liet hij Pon weten dat hij graag dealer- en retailervaring op wilde doen, iets waar hij tot dan toe minder ervaring mee had gehad. In Groningen vertrok dat jaar de toenmalige directeur van Century en Erik Meems werd gevraagd of hij deze zou willen opvolgen als algemeen directeur, in een nieuw gebouw dat toen net in gebruik werd genomen.

‘Natuurlijk wilde ik dat, het leek me een grote uitdaging. Het was toen geen gemakkelijk jaar: de automarkt was minder goed, en het werd zaak om de kosten aan te passen en te proberen ons marktaandeel te vergroten’, vertelt hij. ‘Dat is gelukkig goed gegaan. De markt is 8 procent gekrompen, maar wij verkopen juist meer auto’s. Je moet innovatief zijn en nieuwe wegen in slaan. Het scheelt natuurlijk wel heel veel dat wij dealer zijn van zeer sterke merken die ook in tijden van crisis goed in de markt liggen.’

Overigens was Erik Meems wel al de vierde directeur in tien jaar tijd. ‘Daar wordt een bedrijf niet beter of sterker van. Ik liet toen aan Pon weten dat het mij voor het bedrijf wel goed leek als ik wat langere tijd in Groningen zou blijven. Ik vertelde er wel bij dat ik het een prachtig mooi bedrijf en een mooie functie vond, nog mooier dan ik had gedacht.’

Het toeval wilde dat de Dealergroep van Pon, een concern met 14.000 werknemers, net bezig was om een terugtrekkende beweging te maken bij diverse dealerschappen. Het bedrijf wilde niet meer volledig eigenaar zijn van vestigingen in bijvoorbeeld Eindhoven en Limburg. Nu men zag dat er ook in Groningen een bekwame directeur was, die langer wilde blijven, besloot men met Erik Meems te overleggen of hij niet een meerderheidsbelang wilde nemen. ‘Bij Pon geloven ze in lokaal ondernemerschap, in ‘een vent op de tent’. En ik denk dat ze daarom met mij zijn gaan praten’, vertelt Meems.

‘Tja: wie had dat ooit kunnen denken. Ik zelf niet in elk geval. Als klein jongetje liep ik vroeger over het dak van garage Century aan de Paterswoldseweg. En nu ben ik er directeur-mede-eigenaar’, glimlacht Meems. Dat hij nu 385 mensen op de loonlijst heeft, dat is niet iets waar hij wel eens wakker van ligt. ‘Of je nu twee mensen of 385 op de loonlijst hebt: je moet het gewoon leuk vinden. Het gaat erom dat je je mensen weet te motiveren. Ik heb nu misschien wel meer kopzorgen, dat klopt, maar we hebben een prima managementteam. En we zitten boordevol ideeën en plannen.’

Erik Meems heeft een kantoor met fraai uitzicht over de showroom. Maar hij zit er niet altijd even graag: het is veel te ver van zijn medewerkers vandaan. ‘Ik werk graag met mensen. Ik vind het leuk om door de werkplaats te lopen of door de andere bedrijven, en dan maak ik graag een praatje. Ik denk wel dat ik een mensenmens ben.’

ErikMeems-Century2

Al sinds hij algemeen directeur is, heeft hij laten zien over ondernemersbloed te beschikken en niet het type te zijn dat alleen maar op de winkel past. Want hij kocht ook Autobedrijf Tjeerdsma erbij, een bedrijf met honderd medewerkers en vestigingen in Emmen, Winschoten, Veendam, Stadskanaal en Sappemeer. ‘Ik ben er van overtuigd dat we als bedrijf allebei beter kunnen worden van die samenvoeging, want als we het goed doen moet dat kunnen leiden tot lagere kosten. Het is niet zo dat je dat even in een handomdraai regelt, dat vergt veel tijd, en daar zitten we momenteel vol in’.

‘Een belangrijke ambitie is dat wij in Groningen en Drenthe dé Volkswagendealer willen worden, en dat bereik je door normaal te doen. Wat we hier heel goed doen, en waar ik ook erg trots ben, is dat we alle mensen die hier binnenkomen correct groeten. Gastvrijheid en verwachtingen overtreffen is het sleutelwoord. Dat klinkt misschien simpel, maar het is wel het begin van alles. En dat bereik je alleen bij je medewerkers door zelf het goede voorbeeld te geven.’

‘Ik wil zelf ook het voorbeeld van normaal-doen geven. Dat doe ik door zelf mijn boterhammen te smeren en door niet in een dikke auto te gaan rijden. En als ik ergens steentjes op de stoep zie liggen, veeg ik ze zelf op. Het is allemaal heel simpel eigenlijk. Gewoon beleefd zijn en hard werken, klaar!’.

Vrijheid
Een van de voordelen van het ondernemerschap is de vrijheid. Maar wat betekent dat dan in de praktijk voor Erik Meems? ‘Dat betekent dat ik snel actie kan ondernemen wanneer ik denk dat dat nodig is. Als we, bijvoorbeeld, te weinig Volkswagen Polo’s hebben verkocht, dan kan ik een actie bedenken, samen met m’n mensen. En als het nodig is, gaat die actie de volgende dag van start. En onlangs hebben we besloten om weer terug te gaan naar ons oude pand aan de Paterswoldseweg in Groningen. Dat is nu onder andere een occasioncentrum geworden. En vanaf dag één is dat ook nog een groot succes geworden. Volg je gevoel: ook dat is vrijheid!’

‘Natuurlijk: als je een eigen zaak hebt, heb je ook wel eens zorgen. Bijvoorbeeld over de ontwikkeling van de economie. Dan vraag je je af hoe het verder zal gaan met de economie. Of hoe mensen in de toekomst aan zullen kijken tegen autorijden. Daar ben ik de hele tijd mee bezig. Maar dan komt er ook een antwoord: door logisch na te denken, veel te praten en de juiste stappen te zetten.’

‘Maar waar het uiteindelijk om gaat is dat het ondernemerschap je energie geeft. Vijf van de zes werkdagen moet je plezier hebben, en denken: ‘wauw, dat was een mooie dag!’ Dat lukt me gelukkig prima, en ook wel vaak de zesde dag. Ik sta gelukkig redelijk optimistisch in het leven.’

‘Je moet proberen op alle paarden te wedden. Elektrisch rijden neemt toe, en daar moet je op inspelen: wij waren de eerste in het Noorden met een elektrische snel-laadpaal. Ik geloof wel in duurzaamheid: aardwarmte en aardkoeling zijn voor de verwarming van onze nieuwe bedrijfspanden in Groningen bijvoorbeeld erg belangrijk. En elektrisch rijden daar geloof ik zeker ook in. Maar tegelijkertijd realiseer ik me dat fossiele brandstoffen nog lange tijd zullen blijven. En het feit dat er meer duurzame auto’s komen, betekent ook niet dat straks niemand meer emotie heeft bij een auto: dat zal zeker blijven.’

‘Uiteindelijk ben je wel de dealer van de meest krachtige merken van Nederland, die altijd een marktaandeel hebben gehad van rond de dertig procent: Audi, Volkswagen, Volkswagen Bedrijfswagens, SEAT en Škoda’.

‘Ik ben autogek. Ik vind alles mooi. Maar zelf ik hoef ik niet per se in een Audi A8 te rijden. Al vind ik snelle auto’s wel ontzettend mooi. Ik heb bijvoorbeeld een poosje gereden in een ‘gewone’ Golf R. Dat is voor mij persoonlijk by far de fijnste auto waar ik in gereden heb.’

‘De nieuwe Volkswagen Passat staat sinds deze week in de showroom: ik verwacht er heel veel van, hij komt ook nog eens in de 7 procent bijtelling-uitvoering. Die is hybride, dus gecombineerd benzine/elektrisch. Ook de Audi A3 etron en Golf GTE zijn hybride. En dan komt er ook nog een nieuwe Škoda Fabia. Ook daar verwacht ik veel van: een slimme middenklasser. En volgend jaar komt de nieuwe Audi A4, en de vernieuwde A6 is er net. Dus: genoeg kansen en genoeg om ons op te verheugen!’

Tekst: Hans de Preter
Fotografie: Jan Buwalda

Tags (categorieën en branches)auto'sautodealerCenturyErik MeemsGroningenPon

Geef een reactie