Groningse telefoniepioniers met flinke dosis gezond verstand

Belsimpel.nl uit Groningen is in acht jaar tijd uitgegroeid tot een van de grootste aanbieders van mobiele telefoons en abonnementen van Nederland. Hoe ze dat voor elkaar kregen? ‘Door fanatiek te zijn, scherp te blijven en een flinke dosis gezond verstand te hebben’, zegt mede-eigenaar Jeroen Doorenbos.

Belsimpel.nl doet wat de naam al zegt: het verkoopt via internet zowel telefoons als abonnementen, van alle fabrikanten en van alle aanbieders.  ‘Bij ons kun je terecht met al je wensen op het gebied van mobiele telefonie’, vat oprichter Jeroen Doorenbos samen. ‘We verkopen zowel telefoons als abonnementen. En daarmee proberen we de markt op te schudden.’

Dat het bedrijf daarin is geslaagd, blijkt wel uit de groeicijfers. Belsimpel.nl groeit namelijk als een tierelier. Vorig jaar werd er maar liefst een groei van bijna honderd procent gerealiseerd en sleepte het jonge bedrijf uit Groningen diverse prijzen in de wacht. Zo mochten Doorenbos en zijn compagnon Jeroen Elkhuizen in 2012 al de Gazellen Award van het Financieel Dagblad in ontvangst nemen. Daarnaast was Belsimpel.nl dat jaar het hardst groeiende bedrijf van heel Noord-Nederland. En ging ook de Sprout Challenger Award naar Groningen. Doorenbos zelf was finalist van de Ernst & Young Entrepreneur of The Year Contest.

Studentenkamer
De oorsprong van Belsimpel.nl gaat terug naar een studentenkamer in Groningen. Daar startte Doorenbos, toen nog student geneeskunde, in 2006 samen met Elkhuizen het bedrijfje Metjelaptoponline.nl. De bedoeling was om een website op te zetten waarmee verschillende aanbieders van mobiel breedband voor laptops werden vergeleken. ‘We begonnen in de kamer van mij en van Jeroen Elkhuizen. Maar we zaten al snel ook in onze keuken en in de gang. Niet heel veel later moesten we onze eerste werknemer aannemen.’

Eind 2007 werd het studentenhuis van Doorenbos en Elkhuizen toch te klein en gingen ze een kantoorruimte huren. ‘We kwamen erachter dat er bijna geen bedrijf was dat zich op alle productgroepen richtte. Veel andere bedrijven focussen zich meer op één specifieke productgroep, denk bijvoorbeeld aan losse toestellen of toestellen in combinatie met een abonnement. Daar lag een kans voor ons’, zegt Doorenbos. ‘Maar toch keken we eerst nog even de kat uit de boom. De telecomsector is namelijk een echte vechtmarkt. Je moet dus wel even nadenken over hoe je je daar naar binnen wil werken.’

JeroenDoornbos-Belsimpel3De eerste jaren werden alle winsten weer in het bedrijf geïnvesteerd en gaven de heren zichzelf geen salaris. Al gauw kwamen Doorenbos en Elkhuizen erachter dat veel partijen in de telecomsector in slechts één ding heel goed waren. ‘Wij wilden juist in alle facetten opvallen. Ik noem het maar de Albert Heijn of Jumbo-filosofie, die steken in de supermarktbranche ook boven alle anderen uit omdat ze betere kwaliteit bieden.’

Met die filosofie wist het bedrijf zich binnen enkele jaren – met vallen en opstaan – tussen de andere aanbieders te vechten. ‘We wisten ons continu te verbeteren’, verklaart Doorenbos. ‘We zijn met het assortiment, de prijs, de website en de klantenservice heel fanatiek aan de slag gegaan. Uitgangspunt was altijd dat we zelf kritisch bleven en dat we vanuit de ogen van de consument onszelf zouden beoordelen.’

Doorenbos en zijn compagnon wilden bovendien hun bedrijf vanuit hun eigen kracht opbouwen. Dat wil zeggen: kennis binnenshuis houden, technische ontwikkelingen zelf tot stand brengen en daar bloedfanatiek mee aan de slag te gaan. En dat wierp uiteindelijk zijn vruchten af, zegt Doorenbos. ‘Het was bepaald niet gemakkelijk’, vertelt hij. ‘Het heeft jaren gekost om zowel de site als het voorraadsysteem en het beheer een beetje op niveau te krijgen. Pas vanaf 2010 is het gaan lopen. We moesten opboksen tegen enorme bedrijven met gigantische investeringen en marketingbudgetten. Nu zijn we heel hard aan het groeien. We hebben vorig jaar een omzet van ruim 60 miljoen euro gedraaid. Daarmee zijn we waarschijnlijk de grootste telecomwebwinkel van Nederland.’

Fysieke winkel
Vorig jaar besloot Belsimpel.nl de webshop uit te breiden met een fysieke winkel aan de Vismarkt in Groningen. ‘Het is nog een proef maar het loopt erg goed. Misschien gaan we het uitbreiden naar andere steden’, vertelt Doorenbos. ‘We willen graag een paar slagen maken qua kwaliteit. Vorig jaar hebben we een groei van bijna honderd procent bereikt. Dat zal dit jaar vast wat minder zijn. We zien dat de groeicijfers nu wat afnemen en die hoge percentages worden ook steeds moeilijker naar mate het bedrijf groter wordt.’

In het pand van Belsimpel.nl aan de Vismarkt werken nu 120 man. Het grootste deel daarvan is jonger dan dertig jaar. ‘Om te stellen dat we een jong bedrijf zijn, is nogal een understatement’, lacht Doorenbos. ‘De meeste mensen die bij de klantenservice werken zijn studenten of jongeren. We hebben 55 fte te verdelen omdat we ook in de weekenden aan het werk zijn. Veel mensen gaan juist in het weekend met hun administratie aan de slag. Dat zijn dan ook de dagen waarop we de meeste vragen binnen krijgen.’

Daarnaast houdt het bestellen van producten ook echt niet in het weekend op, weet Doorenbos. ‘Consumenten houden geen rekening met welke dag het is. De interneteconomie draait iedere dag door. Er wordt in het weekend steeds meer besteld. De weekenden worden gebruikt om telefoons en abonnementen te vergelijken, informatie te vergaren en keuzes te maken. Het voordeel voor ons is dat we ook in het weekend bestellingen kunnen verzenden. Klanten krijgen dan maandag hun product via de post. Het is nu hard doorwerken.’

Snelheid en service zijn steeds belangrijker geworden in de telefoniemarkt, vertelt Doorenbos. ‘Onze retourservice is dan ook behoorlijk simpel. Alles gaat bijna via internet. Het is veel transparanter geworden omdat de klant dat graag wil. Ik schat in dat we in de toekomst veel meer via internet gaan bestellen dan voorheen. Ik denk daarom ook dat het straatbeeld behoorlijk zal gaan veranderen. Je ziet nu al leegstand op toplocaties in de binnenstad. Dat zal alleen maar erger worden.’
JeroenDoornbos-Belsimpel7

Dat Belsimpel.nl toch een fysieke winkel is begonnen, heeft vooral te maken met de tastbare waarde van een telefoon, legt Doorenbos uit. ‘We verkopen geen vliegtickets waar je alleen een pdf’je van in je e-mail krijgt. Men koopt bij ons een tastbaar product. Vaak willen mensen dat graag even in de handen houden. We hebben de belangrijkste producten in onze winkel op voorraad. Daarnaast is er ruimte voor persoonlijk contact met de klant.’

De Groningse telefoonaanbieder bekijkt nog of hij het aantal filialen uit kan breiden. Met name de Randstad is interessant gebied, vertelt Doorenbos. ‘Daar is nog veel te winnen. Maar we zullen er ons hoofdkantoor niet heen verhuizen. Wij hebben hier onze roots en ik vind het fijn in de stad. Bovendien heeft Groningen heel veel jonge mensen. Dat is ons ook wat waard. Daarnaast denk ik dat onze noordelijke mentaliteit heeft bijgedragen aan ons succes. En veel van onze pakketten worden via de post verstuurd, dus echt nodig is verhuizen niet’, lacht hij.

Cowboymarkt
Wat het geheim achter Belsimpel is? ‘Jezelf continu blijven verbeteren en nooit ophouden met kritisch naar jezelf kijken. En veel jonge en slimme mensen aannemen. De telecomsector was eind jaren negentig echt een cowboymarkt die zo verschrikkelijk hard groeide dat men het niet zo nauw nam met de kwaliteit.’ Naarmate het bedrijf van Doorenbos en Elkhuizen groeide, begonnen de twee ook steeds meer verbeterpunten voor hun eigen bedrijfsvoering te zien. ‘Het valt je steeds vaker op dat het nog een beetje beter kan. En als je er zo tegen aan blijft kijken, blijf je ook scherp.’

Ambities heeft Doorenbos nog genoeg. Zo hoeft Belsimpel.nl niet zo nodig de allergrootste te worden. ‘Het zou leuk zijn, maar we willen liever de beste zijn’, zegt hij. ‘Daarmee zijn we hard op weg. De prijs-kwaliteitverhouding is bij ons het best. Dat willen we ook zo inzichtelijk mogelijk maken. Dus we geven inzicht in de rekening wat betreft verbruikte megabytes en sms- en beltegoed. De klant moet precies weten waar hij aan toe is.’ Daarnaast wil de ondernemer dat de klanten die hun mobiel bij Belsimpel.nl bestellen nog meer uit hun telefoon halen. Immers, veel gebruikers weten niet wat ze allemaal met hun mobiel kunnen doen. ‘Er zitten functies op een telefoon die vaak nog onderbelicht blijven. Dat willen we kenbaar maken door daar meer uitleg over te geven’, zegt Doorenbos.

Inmiddels heeft Doorenbos zijn studie geneeskunde afgerond. ‘Voor het geval dat’, glimlacht hij. ‘Maar ik verwacht dat we nog lekker bezig blijven met Belsimpel.nl.’ Ook Elkhuizen heeft zijn studies rechten en filosofie intussen afgerond. Of beide ondernemers nog iets aan hun studie hebben gehad? ‘Qua kennis zit er wel een flink verschil’, zegt Doorenbos. ‘Maar op de universiteit leer je wel een bepaalde manier van denken die je kunt gebruiken voor veel verschillende zaken.’

De oud-studenten raden ondernemers in dop dan ook aan om gewoon te beginnen. ‘Je zult het ondernemen immers nooit ervaren als je het nooit in de praktijk brengt. Dat is de kern van ondernemen: dat je gewoon aan de slag gaat en door blijft zetten. Maar dat blijkt nog vaak een grote horde. Met een beetje doorzettingsvermogen en gezond verstand kom je een heel eind.’

Tekst: Tom Tieman
Fotografie: Jan Buwalda

Geef een reactie