‘The sky is the limit’

‘The sky is the limit’, zegt ondernemer Jan Palmen over zijn schoenenmerk O’Quirey. De stappers, bekend door de opvallende kleuren en dessins waarin ze verkrijgbaar zijn, gaan vanuit Assen de hele wereld over en in Roemenië en China zijn al filialen geopend. Toch staat het merk pas aan de vooravond van zijn succes, denkt Palmen. Als het aan hem ligt, heeft elke Europese hoofdstad over een paar jaar een O’Quirey-winkel.

Het is één van de eerste dingen die Jan Palmen doet als hij wakker wordt: zijn computer aanzetten om te kijken hoe vaak de site van O’Quirey de afgelopen nacht bekeken is. En vooral: waar de bezoekers vandaan komen. ‘Echt uit alle delen van de wereld!’, zegt Palmen. ‘Noem een willekeurig land en er is ooit een stel O’Quirey-schoenen bezorgd: van Zweden tot Argentinië, van Mexico tot Canada en de Verenigde Staten. Ik schat dat er in zeker veertig landen mensen op onze schoenen lopen. Hoe ze ons vinden? Geen idee. Dat heb ik me ook wel eens afgevraagd. Misschien zijn het mensen die ooit in onze winkel in Amsterdam zijn geweest? Het blijft gissen.’

Voor wie het nog niet wist: O’Quirey is het schoenenmerk waarmee Palmen zo’n tien jaar geleden de markt betrad. Opvallende schoenen zijn het, niet in de laatste plaats door de kleuren en dessins waarin ze verkrijgbaar zijn. De rode, blauwe en gele exemplaren zijn nog niet eens het meest opvallend. Ze zijn er ook met een print van bloemetjes, ruiten, stippen of strepen of een combinatie van een van deze dessins met felgekleurd leer. De schoenen sluiten aan bij de filosofie van Palmen: zorg dat je je onderscheidt van de rest. Of, in zijn eigen woorden: ‘Een witte blouse kun je overal kopen.’

JanPalmen1

Je zou Jan Palmen met recht een geboren ondernemer kunnen noemen. Hij begon zijn loopbaan weliswaar als sportleraar, maar opende niet veel later zijn eerste Coach-winkel, gespecialiseerd in sportkleding, -schoenen en –attributen. Bij eentje zou het niet blijven: toen Nederland zeventig Coach-winkels telde, besloot Palmen zijn imperium van de hand te doen. Hij laste een sabbatical year in, maar al snel begon het weer te kriebelen. Palmen opende opnieuw een winkel: Fosbury, in het centrum van Assen.

En dat is ook de plek waar we Jan Palmen spreken. Fosbury opende in 2001 als kledingzaak, maar inmiddels hebben de meeste broeken, jasjes en shirts plaatsgemaakt voor de O’Quirey-stappers. Palmen wijst op de paar rekken met kleding die er nog staan. ‘Dat is het laatste. We gaan ons helemaal toeleggen op schoenen.’

Geen wonder ook, want de O’Quirey’s zijn een doorslaand succes. De basis van dat succes zit hem niet alleen in het opvallende uiterlijk, maar vooral in de pasvorm, zegt Palmen. ‘We zijn wel tien jaar bezig geweest met ontwikkelen van de perfecte leest. Ik heb er nachten en nachten aan zitten sleutelen. Het resultaat is een schoen die 95 procent van de mensen perfect zit, of je nu een brede of een smalle voet hebt.’ De kwaliteit van de schoen is bovendien geweldig, zegt Palmen. De schoenen worden, net als de bekende en peperdure Church-schoenen, dan ook volgens de speciale Goodyear-methode gemaakt.

Een aanzienlijk deel van zijn populariteit en bekendheid heeft het Assense schoenenmerk te danken aan voetbaljournalist Johan Derksen, die als vaste analist in het tv-programma Voetbal International wekelijks een andere kleur O’Quirey’s aan zijn voeten heeft. De twee kennen elkaar van vroeger toen de moeder van Palmen verkering had met de vader van Derksen. ‘Ik heb aan hem inderdaad een heel goed reclamebord’, zegt Palmen. Hij vertelt over een uitzending van RTL Boulevard waarin aandacht was voor de gekleurde schoenen van Derksen. ‘De ochtend na die uitzending hadden we drieduizend mailtjes in onze mailbox! Een betere reclame kun je niet hebben!’

Twee van de drie dochters van Palmen werken inmiddels voor O’Quirey, waarbij de jongste de zaak in Amsterdam bestiert. ‘We zitten daar op een fantastische plek aan de Singel, vlakbij de Negen Straatjes en met café Hoppe, waar veel bekende Nederlanders komen, als achterbuurman. We bevinden ons in een nichemarkt en daar past deze plek uitstekend bij. Je zult ons niet in een drukke winkelstraat vinden.’

JanPalmen2

Na de winkel in Amsterdam opende O’Quirey een winkel in China. ‘Een van mijn dochters heeft vroeger bij Vindicat gezeten en iemand die ze nog kent van de vereniging en die veel in China komt, stelde voor om daar als franchiser een winkel te openen. We zitten er op een geweldige locatie, met Stella McCartney en Bentley als buren’, aldus Palmen, die nu net weer terug is uit Roemenië. ‘Daar hebben we afgelopen week de opening gehad van onze derde winkel.’ Een concept wereldwijd uitrollen? Als we Palmen mogen geloven, is het niet eens zo lastig. ‘Je kunt het jezelf zo moeilijk maken als je zelf wilt. Neem Roemenië: daar hebben we een winkel in een supergrote mall waar niet alleen alle topmerken te krijgen zijn, maar waar op een gemiddelde zaterdag ook 40.000 mensen over de vloer komen. Reclame maken? Welnee, we liften mee op het succes van dat winkelcentrum.’

Over de omzetten laat Palmen niets los. Evenmin over het aantal schoenen dat maandelijks over de toonbank gaat. Lachend: ‘Het gaat goed, heel erg goed. Maar de cijfertjes hou ik voor mezelf.’ Het lijkt er daarmee op dat Palmen het succes dat hij met Coach had, gaat evenaren. ‘Ik weet inmiddels hoe je het spelletje speelt, ik ken de strategie’, zegt de ondernemer. ‘En eigenlijk is het heel simpel: zorg voor een goede basis, een goed product en een goed concept. Als dat concept eenmaal staat, is het een kwestie van uitrollen’, zegt hij verwijzend naar de winkelformule van O’Quirey. ‘Mijn uiteindelijke doel is om in elke Europese hoofdstad een winkel te hebben. Ik ben ervan overtuigd dat dat gaat lukken. Alleen al omdat we onderscheidend zijn. Je moet een duidelijk herkenbaar DNA hebben en dat heeft O’Quirey.’ Opnieuw trekt de ondernemer de vergelijking met de witte blouse. ‘Die zou ik ook bij de Primark kunnen kopen, als ik dat wil. Waar het om gaat is dat je uniek bent.’

Dat ‘creëren’, zoals Palmen het noemt, is zijn voornaamste drijfveer. ‘Dat is wat mijn werk zo leuk maakt’, zegt hij. ‘Ik heb het mooiste vak van de wereld, waarbij ik kan maken en creëren wat ik wil en wat ik mooi vind.’ Nu zijn het nog alleen schoenen en riemen, maar als het aan Palmen ligt, worden er ook nog tassen toegevoegd aan de O’Quirey -lijn. ‘En sinds kort is het ook mogelijk je naam, initialen of wat dan ook in de schoen te laten laseren of borduren.’ Wat hij er maar mee wil zeggen: ‘The sky is the limit! Geloof me, ik heb het gevoel dat we pas aan de vooravond van ons succes staan. Ik heb nog teveel plannen, teveel ideeën. Er staat nog veel moois op het programma.’

Fotografie: Jan Buwalda
Tekst: Marieke Bos

 

 

Geef een reactie