Feestelijk vertrek Jaap Westerhuijs

De hele Groningse congresbranche, de halve toeristische sector, de horeca en de politiek waren dinsdag 16 april uitgelopen om afscheid te nemen van Jaap Westerhuijs. Tot deze dag was hij directeur van het Groningen Congres Bureau, een functie die hij bekleedde sinds 1996 en waarin hij Groningen opstuwde tot de top vijf van congressteden in Nederland.

De afgelopen zeventien jaar is het aantal internationale congressen in Groningen mede dankzij hem sterk gestegen. Waren er in 1996 nog achttien per jaar, in 2012 waren dat er 62. De economische betekenis van congressen voor Groningen is in die jaren ook gestegen. De geschatte economische bestedingen bedroegen in 1996 nog  3,6 miljoen euro tegenover 18 miljoen euro in 2011.

GroningerMuseum1

Aanvankelijk nam Groningen een twaalfde plaats in op de Nederlandse ranglijst van congressteden, maar inmiddels behoort Groningen samen met Amsterdam, Noordwijk, Maastricht, Rotterdam en Den Haag tot de landelijke top.

Vandaar ook dat dankbaar Groningen deze middag massaal naar het Groninger Museum was gekomen om Westerhuijs uit te zwaaien: hij is met pensioen gegaan en keert terug naar Amsterdam. Inmiddels is Mariska Pater aangesteld als zijn opvolger: aan haar de schone taak om ervoor te zorgen dat er in Groningen evenveel congressen georganiseerd zullen blijven worden, met een even grote economische spin-off. Gaat haar dat lukken?

GroningerMuseum2

‘Jaap is echt een pionier geweest die ervoor heeft gezorgd dat de organisatie Groningen Congres Bureau op haar fundament is gezet. Ik moet het nu gaan uitbouwen. Maar met zo’n goede basis als uitgangspunt heb ik daar alle vertrouwen in’, zegt Mariska Pater. Ze hoopt dat de Groningse- en de overige congresbranche dan ook kan profiteren van de verlengde landingsbaan van Groningen Airport Eelde. ‘Dat wordt echt hééél belangrijk! Want we kunnen in het buitenland nu echt laten weten dat Groningen een schitterende congresstad is, en heel gemakkelijk bereikbaar via Eelde.’

Dirk Nijdam is directeur van Marketing Groningen en tijdelijk directeur van het Groninger Forum. ‘Jaap Westerhuijs had veel binding op de congresmarkt, we hebben een hoop aan hem te danken’, zegt Nijdam. Voor de verdere groei van Groningen als congresstad zou in de ogen van Dirk Nijdam het aanbod van hotels nog wel wat mogen worden vergroot, met name in het hogere segment.

GroningerMuseum3

Adjunct-directeur Hans Poll van Marketing Groningen heeft de nieuwste cijfers over de ontwikkelingen van het aantal overnachtingen in Groningen al gezien. ‘Het aantal overnachtingen in Groningen groeit nog steeds. Dat is mede te danken aan het aantal congressen, maar ook aan de komst van toeristen, en ik merk dat er ook meer Spanjaarden en Italianen komen, waarschijnlijk dankzij de chartervluchten naar Eelde. Een gunstige ontwikkeling’, zegt Hans Poll.

Hans van der Zee, oud-directeur Martiniplaza, is bijna 65 jaar en dus van dezelfde leeftijd als Jaap Westerhuijs. Maar Van der Zee denkt nog lang niet aan zijn pensioen. ‘Ik doe nu het beheer van de Martinikerk. Dat is in vergelijking tot Martiniplaza zeer kleinschalig, maar wel zeer uitdagend.’

GroningerMuseum4

Onder de aanwezigen ontdekt Entrepreneur tal van prominente Groningse gasten onder wie Harm Post (Groningen Seaports en Commercieele Club Groningen), Fred de Bruin (Groningen City Club), Jan Hooghoudt (distillateur in ruste) en Frans Zwarts (oud rector Magnificus Rijksuniversiteit Groningen). Zwarts had nog eens een foto bekeken van Jaap Westerhuijs, en zag hem met enige bravoure op een hekje zitten. ‘Je bent toch eigenlijk een lefgozert!’, had Zwarts bij zichzelf gedacht. En vervolgens concludeerde Zwarts: ‘Een lefgozertje: dat is precies wat Groningen nodig heeft.’

Wethouder van Economische Zaken Joost van Keulen is met zijn 33 jaar aanzienlijk jonger. Maar hij wist alles over de congresbranche in de stad en had zich uistekend verdiept in de verdiensten van Jaap Westerhuijs. ‘Je hebt je de afgelopen zeventien jaar een waar ambassadeur van Groningen getoond’, aldus de tevreden wethouder.

Ook de Groningse commissaris der koning Max van den Berg is vol lof over de vertrokken voorzitter. ‘Jaap: je haalt iedereen naar Groningen, en dat is een prestatie van formaat geweest.’

Tekst: Hans de Preter
Fotografie: Jan Buwalda

Geef een reactie